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2003年8月 1日 (金曜日)

西鹿児島−肥薩線−熊本

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 西鹿児島駅の上に建つビジネスホテルで朝を迎えた。窓から差し込む日差しがまぶしい。

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 西鹿児島駅は九州新幹線の開業に合わせて大工事中。何やら巨大なビルが建ちそうだ。

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 西鹿児島駅に新大阪からの寝台特急「なは」が到着。東京から西鹿児島まで走っていた寝台特急「はやぶさ」が数年前に熊本止まりになってしまったため,西鹿児島まで走ってくる寝台特急はこの「なは」だけになってしまった。

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 本州では見かけなくなった塗色の電車。

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 肥薩線の列車に乗るため,とりあえず隼人行きの列車に乗る。日豊本線の電車は鹿児島(錦江)湾に沿って走る。ちらっと山裾が見えているのが桜島である。

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 隼人駅(鹿児島県隼人町)に到着。ここで肥薩線の列車を待つ。

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 吉松からの肥薩線のディーゼルカーが到着。折り返し吉松行きとなる。

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 海岸沿いを走り続けてきた日豊本線の車窓からがらっと変わる。ディーゼルカーはエンジンを唸らせながら,ぐんぐんと標高を上げていく。

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 終点の吉松駅(鹿児島県吉松町)に到着。肥薩線の人吉−吉松間は大畑駅のスイッチバックとループ線,そして矢岳越えがあり,利用者が非常に少ないため,肥薩線を通して走る列車の設定が無く,人吉と吉松では必ず列車を乗り換える必要がある。

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 吉松駅から都城へ向かう吉都(きっと)線のディーゼルカーが発車していく。

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 吉都線のディーゼルカーが走り去る。列車の本数が少ないため線路が草生している。

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 隼人に向けてディーゼルカーが折り返していく。

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 吉松−人吉間を走る「しんぺい」号(写真左側)がホームに入ってきた。列車本数の少ない吉松−人吉間の肥薩線だが,なぜかJR九州は観光路線と考えているらしく,「しんぺい」「いさぶろう」という観光列車が走っている。確かに車窓は観光客を呼べるほど(地味ではあるが)素晴らしいのだが,観光列車を走らせるにしては,列車の運行本数が少なすぎではないだろうか。明治,大正時代は,水俣や川内を通る鹿児島本線は存在しておらず,この肥薩線が鹿児島本線だったのだ。

 ちなみに「しんぺい」とは後藤新平のことである。関東大震災後の復興計画の中心となった後藤新平だが,満鉄総裁や鉄道院総裁を歴任しており,鉄道には関係が深い。ただ,九州の肥薩線と後藤新平がどのような関係にあるのか,私はよく知らない。

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 真幸(まさき)駅(宮崎県えびの市)にはZ字型のスイッチバックがある。肥薩線は肥後(熊本)と薩摩(鹿児島)を結ぶ路線だが,この真幸駅の前後だけは宮崎県になっている。

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 真幸−矢岳(やたけ)間の矢岳越えの区間は霧島山やえびの高原を見下ろすことができ,日本三大車窓のひとつと言われる。

※日本三大車窓といえば,根室本線の狩勝峠,篠ノ井線の姨捨(おばすて),そしてここ肥薩線の矢岳越えというのが一般的だ。

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 矢岳駅(熊本県人吉市)に到着。ここで列車はしばらく停車する。かつて蒸気機関車が客車を牽いていた時代は,ここ矢岳駅で給水のために長時間停車しており,それに倣った列車ダイヤになっているのかもしれない(まさか……)。

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 座り続けるのも疲れるため,矢岳駅の周りを歩くことにする。昔ながらの駅舎が残っていて見事である。

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 聞こえてくるのは蝉の鳴き声だけ。こういうところでのんびりできるなんて,ここで長時間停車するのはなかなかイカしたサービスだと感じた。

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 現在は無人駅になってしまったようだが,駅舎の中も綺麗に保存されている。

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 矢岳駅から多くのトンネルをくぐりながら下っていくと,有名なループ線とスイッチバックのある大畑駅となる。
 写真の中央付近,今列車が走っている真下にループ線の一部のカーブが写っている。

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 大畑(おこば:熊本県人吉市)駅に到着。

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 大畑駅でも長時間停車となる。列車はここで進行方向が前後入れ替わる。

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 人吉駅(熊本県人吉市)に到着。

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 人吉駅からは第三セクター鉄道の「くま川鉄道」が出ていて,乗ってみたい気もしたが,熊本行きの急行「くまがわ」もちょうど良い発車時刻に設定されていて魅力がある。悩んだ末に,最近全国でも珍しくなってしまった「急行」列車に乗ることにする。

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 跨線橋の上から急行「くまがわ」を撮影。

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 どうもこの塗色は好きになれない。

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 急行「くまがわ」の車窓から球磨川の対岸を見ると,落ち着いた雰囲気の街並みが見えた。機会があれば歩いてみたい雰囲気である。

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 八代の手前,肥薩線が鹿児島本線に合流する付近で,球磨川に架かった鹿児島本線の鉄橋をくぐる。
 ちょうど夕日が沈むところだった。

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 熊本駅に到着。

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 熊本駅に残るレンガ造りの車庫。見事な造形である。

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 銀水行きの各駅停車。銀水は大牟田市内の駅である。

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 熊本駅を出て,今晩の宿に向かう。熊本駅前には市電の電停があり,次から次に電車がやってくる。

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